Bien, arreglemos esto: ¿son los OGM malos para usted o no?

Hay pocos debates relacionados con los alimentos más polarizadores que el de los organismos genéticamente modificados, o OGM, como se los conoce más comúnmente. (Además de la pregunta sobre si las personas a las que les gusta el café negro son psicópatas, claro).

En un lado de la cerca, hay quienes afirman que los alimentos genéticamente modificados son generalmente inofensivos. Esta cohorte incluye la Asociación Médica Estadounidense, la Organización Mundial de la Salud y el 90 por ciento de los miembros de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia.



Pero luego hay otro grupo considerable de expertos, incluidos médicos prominentes (como Mark Hyman, MD y Frank Lipman, MD), nutricionistas (Ashley Koff, RD) y organizaciones de defensa como el Environmental Working Group, que son un poco más escépticos. La mayoría de los detractores de OGM afirman que es demasiado pronto para saber si hay algún efecto a largo plazo en la salud relacionado con esta tecnología relativamente joven, que solo ha existido durante unos 20 años. Y muchos sienten que hay evidencia de que los OGM en realidad podrían tener un impacto perjudicial en nuestra salud y la del planeta.

Entonces, ¿a quién creer? Es una pregunta difícil sin una respuesta clara. Para complicar aún más las cosas: los consumidores comunes no saben completamente cómo funcionan los OGM. Un nuevo estudio revisado por pares en la revista de Naturaleza Comportamiento Humano que entrevistó a 500 estadounidenses sobre su postura sobre los OGM descubrió que aquellos que se oponían a los OGM más entendían menos la ciencia detrás de ellos.



Este debate de años está a punto de resurgir en la conversación nacional porque el gobierno de los Estados Unidos acaba de finalizar nuevas reglas sobre el etiquetado de los OMG, que se volvieron obligatorias en 2016 bajo la administración de Obama. A partir de 2020, las marcas de alimentos deberán divulgar la presencia de OMG en sus productos. (Más de eso en un minuto.)



Para asegurarme de que esté completamente al día cuando el nuevo empaque llegue a los estantes de las tiendas, recurrí a los expertos para obtener los datos más actualizados sobre los OGM: lo que dice la ciencia actual sobre sus riesgos para la salud, cómo están impactando el medio ambiente, y si hay mitos obsoletos sobre ellos que deben ser disipados. Nunca es malo ser también preparado en el pasillo de la tienda de comestibles, ¿verdad?

Lo primero es lo primero es un OMG, de todos modos?

Cuando las personas hablan sobre los OGM, generalmente se refieren a cultivos genéticamente modificados. En términos extremadamente simplificados, esto implica extraer un gen de un organismo en un laboratorio e insertarlo en las células de otro organismo, otorgando a las células receptoras un rasgo nuevo y deseable. En los Estados Unidos, hay 10 tipos de cultivos genéticamente modificados que están disponibles comercialmente: calabaza, algodón, soja, maíz, papaya, alfalfa, remolacha azucarera, canola, papas y manzanas. (Eso es correcto, sin trigo ni tomates, a pesar de lo que haya escuchado).

Hay algunas razones principales por las cuales los científicos alteran el ADN de sus cultivos, dice Jennifer Kuzma, PhD, profesora y codirectora del Centro de Ingeniería Genética y Sociedad de la Universidad Estatal de Carolina del Norte. 'La primera generación de alimentos genéticamente modificados tomó un gen de bacterias que mataban insectos y lo puso en las plantas', dice. 'Cuando crecen en un campo, estas plantas matan insectos por sí mismas, por lo que (los agricultores) pueden usar menos pesticidas.

Podría decirse que es algo bueno, pero la ingeniería genética también puede crear plantas que resistan mayor dosis de productos químicos agrícolas, también. 'Otra razón es para el control de malezas, dice el Dr. Kuzma. 'Los ingenieros ponen un gen para la tolerancia a los herbicidas en las plantas. (Cuando) los agricultores rocían todo el campo, las plantas con este gen de tolerancia a los herbicidas seguirán creciendo, pero las malezas serán destruidas.

Más recientemente, los científicos han estado utilizando la ingeniería genética para otros fines, como la creación de una manzana que no se vuelve marrón y el aceite de canola que es muy rico en ácidos grasos omega-3. El Dr. Kuzma señala que también están utilizando la tecnología en animales, ya que el salmón de rápido crecimiento genéticamente modificado ya está disponible en los supermercados canadienses, y están desarrollando métodos nuevos y más eficientes para modificar genéticamente los alimentos.

Parte de esta nueva tecnología incluye la herramienta de edición de genes CRISPR. Está creando un gran revuelo en la industria alimentaria porque es una forma más rápida y rentable de alterar el ADN de los cultivos. Si bien la ingeniería genética realiza cambios en un organismo que no podrían ocurrir en la naturaleza, como tomar un gen de una bacteria y transferirlo a una planta, CRISPR edita el ADN existente del organismo para favorecer ciertos rasgos, lo que resulta en cambios que de otro modo solo podrían lograrse a través de El proceso mucho más largo de la cría tradicional. Los científicos lo están utilizando actualmente para crear cosas como trigo bajo en gluten y fresas más dulces. (Y dado que es tan nuevo, aún no está sujeto a la regulación gubernamental, ese no es el caso para la primera generación de plantas genéticamente modificadas). Por lo tanto, espere ver más tipos de productos mejorados con tecnología en el mercado en el futuro cercano.

Entonces, si los OGM están en nuestro suministro de alimentos, deben ser seguros, ¿verdad?

Si bien es posible que no esté comiendo maíz o soya crudos regularmente, es probable que esté consumiendo más OGM de lo que cree. Los cultivos genéticamente modificados a menudo se usan para hacer ingredientes como el almidón de maíz y el aceite de soya, que abundan en los alimentos envasados ​​y procesados. También se usan para alimentar ganado, cuya carne o huevos podemos comer.

Según las últimas investigaciones, esto no debería ser motivo de preocupación. 'La mayoría de los estudios en la literatura científica no han encontrado ningún efecto adverso importante al comer cultivos o productos alimenticios genéticamente modificados', dice el Dr. Kuzma.

Sin embargo, hay algunas razones por las cuales los OGM aún dan pausa a muchos expertos. Como se mencionó anteriormente, muchos cultivos de OGM se crean para soportar altos niveles de una sustancia química que destruye las malezas llamada glifosato (también conocido como Roundup). 'La Agencia Internacional de Investigación sobre el Cáncer consideró que el glifosato es un probable carcinógeno humano, (lo que significa) que cualquier exposición al glifosato podría causar cáncer en humanos', dice Colin O'Neil, director de políticas agrícolas del Grupo de Trabajo Ambiental. (Monsanto, el fabricante de Roundup, enfrenta demandas de cientos de personas que alegan que su diagnóstico de cáncer fue causado por la exposición al glifosato).

El Dr. Kuzma señala que se ha descubierto que muchos productos básicos comunes de las tiendas de comestibles, como las barras de granola y los cereales, contienen niveles significativos de glifosato. 'Eso es más un efecto indirecto de comer cultivos genéticamente modificados. No es necesariamente por el gen que pones en el cultivo, sino por el uso de herbicidas en el cultivo resultante, dice ella.

Ah, y esos cultivos bajos en pesticidas? Pueden tener algunos problemas propios. El Dr. Kuzma señala que sus proteínas para matar insectos funcionan perforando agujeros en las tripas de los insectos. Y dado que los humanos tienen el mismo receptor para la proteína que los insectos, algunos científicos han planteado la hipótesis de que nuestros intestinos también pueden estar sufriendo daños al comer estos alimentos. 'La gran mayoría de los estudios no han demostrado daño, enfatiza. 'Pero no estamos seguros de si pueden estar causando o no sensibilidades alimentarias o alergenicidad en un nivel inferior cuando se consumen durante toda la vida'. Eso es muy difícil, si no prácticamente imposible, para probarlo.

¿Qué pasa con los impactos ambientales de los OGM?

Los humanos no son los únicos en los que tienes que pensar al juzgar el impacto de los OGM. Según O'Neil, tienen algunas implicaciones bastante importantes para todo nuestro ecosistema, particularmente cuando hablamos de cultivos tolerantes a Roundup. Una nueva generación de malezas resistentes a los herbicidas ha evolucionado en respuesta al uso intensivo de glifosato, y está demostrando ser un gran problema para los agricultores. 'Hubo algunos casos en los que los agricultores simplemente dejaron de cultivar campos enteros porque están tan saturados de malezas que ya no se pueden matar con glifosato, que era un pilar en la caja de herramientas de los agricultores', dice.

¿Triste? Si. Pero la alternativa es aún más aterradora. 'La respuesta de la industria de la biotecnología ha sido diseñar cultivos para resistir herbicidas más viejos y tóxicos como el 2,4-D-uno de los ingredientes activos del Agente Naranja y el dicamba', dice O'Neil. 2-4 D es considerado un posible carcinógeno por la Agencia Internacional para la Investigación del Cáncer, mientras que la dicamba ha demostrado ser dañina para los cultivos vecinos y la vegetación cuando se rocía en los campos. (Aun así, la EPA ha dado luz verde a los agricultores para que sigan usando dicamba durante los próximos dos años).

Cosas de miedo. Pero si eso es cierto, ¿por qué la mayoría de los estudios sobre OMG afirman que están totalmente bien?

Una crítica importante sobre la investigación de OGM es que gran parte de ella está financiada por compañías que se beneficiarán de resultados positivos, como Monsanto y Dow. 'La industria tiene los recursos para generar los estudios, y ellos debería usan sus propios recursos para eso y, sin embargo, sus estudios no son muy confiables para los consumidores, dice el Dr. Kuzma.

'Advierto a la gente acerca de esto todo el tiempo; siempre que esté investigando, siempre mire quién patrocina esos estudios porque definitivamente informarán resultados favorables', dice Dana Hunnes, PhD, MPH, RD. Hunnes, profesor asistente adjunto en la Escuela de Salud Pública Fielding de UCLA y dietista en el Centro Médico de UCLA. `` Puede garantizar que no habrá comentarios sobre los efectos negativos de los OGM, si es que hay alguno para empezar.

Y cuando los estudios no tan halagadores sobre los OMG en realidad son publicado, agrega el Dr. Kuzma, la industria de la biotecnología a menudo trata rápidamente de separarlos, ya que es de su mayor interés seguir desarrollando y vendiendo semillas de OGM a los agricultores. 'Es una situación triste en ambos lados: no se confía en los estudios de la industria, y pueden ser muy buenos estudios, pero los estudios que muestran daños están desacreditados', dice. 'Y creo que los consumidores quedan en una posición realmente mala: ¿de dónde obtienen su información y en quién pueden confiar? Buena pregunta.

Bien, dímelo directamente: ¿Son los OGM malos para ti?

Desafortunadamente, no hay una respuesta simple en este momento. 'La situación en materia de seguridad es un poco más compleja de lo que parece a ambos lados del problema', dice el Dr. Kuzma. 'Los científicos que desarrollan los cultivos y la industria dirán que son seguros, y algunos grupos de consumidores dirán que no son seguros como categoría, pero tampoco es cierto. Tienes que verlo cultivo por cultivo.

Si prefiere prevenir que curar, el Dr. Hunnes dice que la forma más fácil de optar por no usar OGM es comprar productos orgánicos siempre que sea posible. (Los alimentos orgánicos certificados, por definición, no pueden modificarse genéticamente o rociarse con herbicidas dañinos). Y, a partir de 2020, los alimentos que tener Los ingredientes elaborados con ingredientes genéticamente modificados deberán ser etiquetados como tales, gracias al mandato de la era Obama mencionado anteriormente.

Dicho esto, no todos los ingredientes GM estarán sujetos a esta ley. Por ejemplo, los ingredientes ultra refinados como el jarabe de maíz no se incluyen en la lista, ya que están tan procesados ​​que no contienen material genético. Tampoco la carne, los huevos o los mariscos si el animal o el pescado en cuestión comieron alimentos genéticamente modificados, pero no fueron genéticamente modificados. También hay debate sobre si el etiquetado será claro, advierte O'Neil. Señala que las etiquetas usarán el término 'bioingeniería o' BE en lugar del GMO mucho más familiar ', y que las empresas tendrán la opción de usar códigos QR en lugar de la divulgación completa en el paquete. (Y levanta la mano si has nunca se molestó en escanear un código QR? ¿O incluso saber cómo?)

En pocas palabras, según el Dr. Hunnes: los OMG probablemente no son la mayor preocupación que deberíamos tener cuando se trata de nutrición, pero aún así es bueno estar al tanto de lo que sucede con ellos y decidir por ti mismo. `` Honestamente, tendría que decir que hay otras cosas por las que deberíamos preocuparnos primero, dice, citando cosas como comer más frutas y verduras. 'Pero creo que tener una preocupación debería ser válido, porque todavía estamos tratando con partes desconocidas. Tiendo a buscar productos orgánicos siempre que puedo porque personalmente no quiero ser el sujeto de prueba.

Este artículo se publicó originalmente el 27 de diciembre de 2018. Se actualizó el 30 de enero de 2019.

Resulta que lavar sus frutas y verduras podría no ser suficiente para reducir su exposición a pesticidas. Así que asegúrese de tener en cuenta la lista Dirty Dozen de este año cuando salga al mercado.